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Mammouth laineux

Mammouth laineux


Un fermier du Michigan déterre des os de mammouth laineux dans un champ

Lundi dernier, l'agriculteur James Bristle et son voisin creusaient une tranchée pour installer un tuyau de drainage dans son champ de blé à la périphérie de Chelsea, dans le Michigan, lorsque leur pelle rétrocaveuse a soudainement heurté quelque chose de dur à environ huit pieds sous terre. Au début, le couple pensait avoir heurté un morceau de bois enterré, peut-être un poteau de clôture, mais ils se sont vite rendu compte qu'ils avaient découvert quelque chose qu'ils n'avaient jamais vu auparavant, un énorme os de trois pieds de long.

"Nous ne savions pas ce que c'était, mais nous savions que c'était certainement beaucoup plus gros qu'un os de vache", a déclaré Bristle. Croyant que l'objet étrange était peut-être un os de dinosaure, le fermier a contacté le musée de paléontologie de l'Université du Michigan, situé à seulement 10 miles de son champ.

Daniel Fisher, directeur du U-M Museum of Paleontology et professeur à l'Université du Michigan, dirige les fouilles près de Chelsea. (Crédit : Daryl Marshke/Université du Michigan)

Daniel Fisher, professeur et directeur du Musée de paléontologie de l'Université du Michigan, est arrivé à la ferme Bristle&# x2019s jeudi dernier avec une équipe de 15 étudiants pour enquêter sur la relique. Le temps étant compté en raison d'un calendrier de récolte serré, Bristle n'a donné à l'équipe de paléontologues qu'une journée pour terminer leur travail avant de devoir reprendre son projet de drainage. Ainsi, à l'aube, l'équipe de Fisher, avec l'aide de deux excavatrices locales, a commencé à creuser une fosse d'excavation de 10 pieds de profondeur. Travaillant rapidement, le paléontologue a rapidement découvert que la ferme de Bristle&# x2019s contenait les restes d'un mammouth préhistorique.

Des habitants curieux se sont rassemblés tout au long de la journée alors que la nouvelle de la découverte se répandait. Au coucher du soleil, sans pause pour manger ou boire, l'équipage avait fouillé environ 20 pour cent des os de la créature préhistorique ressemblant à un éléphant. À l'aide de tyroliennes attachées à une pelle rétrocaveuse, les paléontologues ont soigneusement hissé le crâne et les défenses gigantesques du mammouth et l'ont placé sur une remorque à plat avec les vertèbres, les côtes, le bassin et les omoplates du squelette avant de remplir la fosse.

Les mammouths parcouraient l'Amérique du Nord jusqu'à leur disparition il y a environ 11 700 ans, et les restes de seulement 30 des énormes animaux préhistoriques ont déjà été trouvés dans le Michigan. Fisher a déclaré au Detroit Free Press, cependant, que pas plus de cinq de ces squelettes ont été découverts aussi largement que celui qu'ils ont trouvé dans le champ de Bristle&# x2019s.

L'une des vertèbres de mammouth récupérées au cours de la fouille de jeudi&# x2019. (Crédit : Daryl Marshke/Université du Michigan)

Les restes de mammouths doivent encore être datés, mais Fisher a déclaré que les os provenaient d'un homme adulte qui a probablement vécu il y a entre 11 700 et 15 000 ans et qui avait la quarantaine lorsqu'il est mort. Le paléontologue a déclaré que le spécimen était un mammouth jeffersonien&# x2014un hybride entre un mammouth laineux et un mammouth colombien du nom du père fondateur Thomas Jefferson, qui avait un vif intérêt pour la paléontologie.

Fisher a noté qu'il y avait d'excellentes preuves de l'activité humaine associée aux restes de mammouth, et il théorise que les humains anciens ont sculpté l'animal et ont submergé la carcasse dans un étang pour conserver la viande pour une utilisation ultérieure. « Nous pensons que les humains étaient ici et ont peut-être massacré et caché la viande afin de pouvoir revenir plus tard pour la récupérer », a-t-il déclaré. Les preuves comprenaient trois rochers de la taille d'un ballon de basket trouvés avec les restes&# x2014 qui auraient pu être utilisés pour alourdir la carcasse&# x2014un flocon de pierre reposant à côté de l'une des défenses qui aurait pu être utilisé comme outil de coupe et le positionnement des vertèbres du cou dans une séquence anatomique correcte par opposition à une dispersion aléatoire qui se produit normalement après une mort naturelle.

James Bristle, à gauche, et Daniel Fisher, directeur du U-M Museum of Paleontology. (Crédit : Université du Michigan)

Bristle a accepté de faire don des os de mammouth&# x2019s à l'Université du Michigan pour une étude plus approfondie. Les paléontologues laveront le spécimen, qui sera connu sous le nom de Bristle Mammoth en l'honneur du fermier, et vérifieront les marques de coupe qui pourraient confirmer qu'il a été massacré. S'il existe des preuves de la consommation humaine du mammouth, la datation éventuelle des ossements pourrait aider à repousser la date de la première habitation connue du sud-est du Michigan. Fisher espère exposer les ossements au Musée d'histoire naturelle de l'Université du Michigan, éventuellement combinés à des moulages d'os en fibre de verre d'autres mammouths du Michigan pour former un squelette complet.

Ce n'est pas qu'à moi. Il appartient à tout le monde », a déclaré Bristle à propos de sa décision de faire don du spécimen à l'Université du Michigan. C'est notre façon de redonner. Beaucoup de gens bénéficieront de pouvoir voir ce mammouth pendant de nombreuses années à venir. Si je peux rendre les gens heureux en faisant cela, alors je considère que c'est une bonne journée.”

L'agriculteur n'espère pas une répétition de l'expérience, cependant. « J'espère que cela ne se reproduira plus », a déclaré Bristle. “Nous devons retourner à l'agriculture.”


Mammouth laineux

Les mammouth laineux était une espèce de mammouth qui a vécu du Pléistocène moyen à l'Holocène inférieur. Il était grand et couvert d'un extérieur hirsute de longs cheveux bruns foncés. Il a peut-être disparu à cause du changement climatique ou de la chasse par les humains préhistoriques. Il avait de très longues défenses bouclées. C'était l'un des animaux les plus célèbres de l'ère glaciaire. Des corps ont été trouvés congelés bien conservés dans la glace ou dans des fosses de goudron. Ils étaient la proie des chats à dents de sabre ou de tout autre carnivore de l'ère glaciaire. Étonnantes sont les découvertes de mammouths congelés, avec une peau, une viande, des muscles et des organes préservés. Il y avait même du sang qui sortait des mammouths congelés. Le vol a tout gardé comme de la nourriture dans le congélateur. Il y avait encore des poils sur les mammouths congelés. L'ADN a été obtenu à partir du sang et de la chair du mammouth, à l'avenir, il sera peut-être possible de cloner des mammouths.

Plus généralement, un mammouth est toute espèce du genre éteint Mammuthus. Les proboscidiens sont des membres des Elephantidae, la famille des éléphants et des mammouths, et des proches parents des éléphants modernes. Ils étaient souvent équipés de longues défenses recourbées et, chez les espèces nordiques, d'une couverture de poils longs. Ils ont vécu de l'époque pliocène d'environ 4,8 millions au Pléistocène il y a environ 4 500 ans. Le mot mammouth vient du russe мамонт mamont , probablement à son tour de la langue Vogul (Mansi), mang ont, signifiant "corne de terre".

Une classe d'éléphants éteinte, les mammouths appartenaient à un groupe diversifié et répandu de mammifères connus sous le nom de proboscidiens, caractérisés par de longs nez en forme de trompe. Les mammouths sont apparus pour la première fois en Afrique au début du Pléistocène (le dernier 1,6 million d'années de l'histoire de la Terre) et ont ensuite migré vers l'Europe, la Sibérie et l'Amérique du Nord. Les proboscidiens étaient très répandus. Leurs restes fossiles se trouvent sur tous les continents, à l'exception de l'Australie et de l'Amérique du Sud.

Le genre Mammuthus comprend un certain nombre de plusieurs espèces, dont la plus connue est le mammouth laineux. Il y a aussi le mammouth des steppes, le mammouth impérial, les mammouths nains, le mammouth colombien, le mammouth de la rivière Songhua et le mammouth laineux des îles Wrangel.

Squelette de mammouth laineux au Musée américain d'histoire naturelle.

La plupart des mammouths se sont éteints il y a environ 10 000 ans, survivant sur l'île Wrangel en Sibérie plus longtemps que partout ailleurs sur terre. La datation au radiocarbone indique qu'une population naine y existait jusqu'à il y a entre 7000 et 3700 ans.


Le mammouth laineux peut-il être ramené ?

Parce que de nombreux cadavres de mammouths sont si bien conservés, les scientifiques ont pu extraire l'ADN des animaux. Un spécimen particulièrement bon était une femelle mammouth dans la cinquantaine, surnommée Buttercup, qui a vécu il y a environ 40 000 ans.

En théorie, cet ADN pourrait être utilisé pour cloner des mammouths laineux, les ramenant de l'extinction. En fait, il existe un projet appelé The Woolly Mammoth Revival qui vise à faire de cette idée une réalité.

Ce concept est très contesté dans le monde scientifique. Certaines objections sont que l'habitat du mammouth n'est pas ce qu'il était lorsque la créature parcourait la Terre, alors où vivrait-elle ? D'autres contestent qu'un habitat pourrait être créé pour les créatures si elles étaient ramenées.

Une autre préoccupation est de savoir comment les microbes ont changé au cours des 10 000 ans depuis que les mammouths laineux parcourent la Terre. Les animaux dépendent des microbes pour aider à digérer les aliments. Si les microbes mammouths s'éteignent, l'animal peut souffrir s'il est ramené. "Dans de nombreux cas, les phénotypes globaux [apparence physique] des organismes et leur capacité à digérer les aliments sont directement liés aux micro-organismes qu'ils contiennent", a déclaré Susan Perkins, conservatrice au Musée américain d'histoire naturelle. [Connexe : Le retour du mammouth laineux ? 5 défis éthiques]

Jusqu'à présent, le généticien de Harvard George Church et ses collègues ont utilisé une technique d'édition de gènes pour insérer des gènes de mammouth dans l'ADN des cellules de peau d'éléphant. C'est loin de cloner des mammouths, mais c'est un premier pas vers la manipulation de l'ADN trouvé dans les cadavres de mammouths.


Mammouth laineux

Les mammouth laineux était un éléphant préhistorique qui a vécu il y a longtemps. Il était grand et couvert d'un extérieur hirsute de longs cheveux bruns foncés. Il a peut-être disparu à cause du changement climatique ou de la chasse par les humains préhistoriques. Il avait de très longues défenses bouclées. C'était l'un des animaux les plus célèbres de l'ère glaciaire. Des corps ont été trouvés congelés bien conservés dans la glace ou dans des fosses de goudron. Ils étaient la proie des chats à dents de sabre ou de tout autre carnivore de l'ère glaciaire. Un mammouth est une espèce du genre éteint Mammuthus. Ces proboscidiens sont des membres des Elephantidae, la famille des éléphants et des mammouths, et des proches parents des éléphants modernes. Ils étaient souvent équipés de longues défenses recourbées et, chez les espèces nordiques, d'une couverture de poils longs. Ils ont vécu de l'époque pliocène d'environ 4,8 millions au Pléistocène il y a environ 4 500 ans. Le mot mammouth vient du russe мамонт mamont , probablement à son tour de la langue Vogul (Mansi), mang ont, signifiant "corne de terre".

Une classe d'éléphants éteinte, les mammouths appartenaient à un groupe diversifié et répandu de mammifères connus sous le nom de proboscidiens, caractérisés par de longs nez en forme de trompe. Les mammouths sont apparus pour la première fois en Afrique au début du Pléistocène (le dernier 1,6 million d'années de l'histoire de la Terre) et ont ensuite migré vers l'Europe, la Sibérie et l'Amérique du Nord. Les proboscidiens étaient très répandus. Leurs restes fossiles se trouvent sur tous les continents, à l'exception de l'Australie et de l'Amérique du Sud.

Le genre Mammuthus comprend un certain nombre de plusieurs espèces, dont la plus connue est le mammouth laineux. Il y a aussi le mammouth des steppes, le mammouth impérial, les mammouths nains, le mammouth colombien, le mammouth de la rivière songhua et le mammouth laineux des îles wrangel.

Squelette de mammouth laineux au Musée américain d'histoire naturelle.

La plupart des mammouths se sont éteints il y a environ 10 000 ans, survivant sur l'île Wrangel en Sibérie plus longtemps que partout ailleurs sur terre. La datation au radiocarbone indique qu'une population naine y existait jusqu'à il y a entre 7000 et 3700 ans.


Pour de nombreuses personnes, le mammouth laineux est le meilleur exemple de mammifère de l'ère glaciaire. Ces grands éléphants à fourrure étaient parfaitement adaptés à la vie dans la steppe des mammouths de l'ère glaciaire du Yukon. De la taille d'un éléphant d'Afrique, un mammouth laineux mesurait un peu plus de trois mètres de haut à l'épaule et consommait plus de 200 kilogrammes d'herbe chaque jour.

Cast du Hebior Mammoth à YBIC

Les découvertes de carcasses complètes de mammouths laineux congelés ont révélé des aperçus détaillés de la vie et de l'apparence de ces animaux emblématiques. Certaines caractéristiques physiques préservées peuvent même être liées à des adaptations spécifiques à la vie dans le froid - par exemple, une fourrure épaisse, de petites oreilles et une queue courte étaient toutes des adaptations pour minimiser les pertes de chaleur.

Les mammouths laineux, comme de nombreux animaux géants de la période glaciaire, se sont éteints lorsque le climat s'est réchauffé à la fin de la dernière période glaciaire. Des fossiles d'Amérique du Nord et d'Asie indiquent que les mammouths laineux ont disparu du continent il y a environ 12 000 ans. Remarquablement, ils ont réussi à survivre sur de petites îles arctiques au large du nord de la Sibérie jusqu'à il y a environ 4 000 ans.

L'histoire du mammouth laineux du Yukon

Les longues défenses recourbées des mammouths laineux sont probablement le fossile de l'ère glaciaire le plus immédiatement reconnu au Yukon. Une seule défense d'un mâle adulte peut s'étendre sur 3,5 mètres de long et peser plus de 100 kilogrammes. Ces défenses peuvent avoir été utilisées pour l'affichage, la défense ou éventuellement pour balayer la neige pour atteindre l'herbe en hiver.

Le paléontologue Tyler Kuhn pose avec une défense de mammouth trouvée dans une mine de placers à Dawson City, au Yukon.

Les défenses préservent une mine d'informations sur la vie d'un mammouth, car elles ressemblent beaucoup à des arbres, avec des couches d'anneaux de croissance se formant au fil du temps. En étudiant ces anneaux de croissance, les scientifiques peuvent en apprendre davantage sur la santé d'un mammouth tout au long de sa vie, le climat dans lequel il a vécu et d'où il a migré vers et depuis.

Les dents de mammouth, ou molaires, sont des fossiles communs au Yukon. Ces molaires gigantesques sont très distinctives, avec des plaques verticales en émail dur qui formaient une surface de broyage plate pour briser les herbes coriaces. L'analyse des molaires de bébés mammouths d'Old Crow, au Yukon, a révélé que les jeunes mammouths peuvent avoir allaité du lait de leur mère pendant beaucoup plus longtemps que les éléphants d'Afrique d'aujourd'hui, presque exclusivement jusqu'à l'âge de trois ans environ. Cette allaitement prolongée peut avoir été une adaptation pour aider à survivre aux longs hivers sombres, lorsque la nourriture était rare. D'un autre côté, peut-être que les jeunes mammouths préféraient rester près de leur mère, afin d'éviter de devenir la proie d'un lion béringien affamé ou d'un autre prédateur ?

Les premiers mammouths ont traversé la Béringie en Amérique du Nord il y a environ 1 million d'années. L'ADN extrait d'os fossiles révèle que le mammouth laineux a évolué au Yukon et en Alaska il y a environ 300 000 ans à partir de ces ancêtres. Ils se sont finalement propagés à travers la Béringie et en Europe. Les mammouths laineux avaient également un proche cousin, le mammouth colombien plus gros (Mammuthus colombien), qui vivait plus au sud en Amérique du Nord. Des preuves génétiques récentes suggèrent que les mammouths laineux et colombiens se sont croisés dans les régions où ils se chevauchent.

Découvertes récentes

Le saviez-vous?

Les scientifiques ont trouvé des preuves que, comme les éléphants modernes, les mammouths utilisaient parfois leurs défenses comme « porte-nez » pour reposer leur trompe.

Ils utilisaient la défense droite ou gauche selon qu'ils étaient droitiers ou gauchers.

Grâce en partie aux incroyables pouvoirs de conservation du pergélisol, le congélateur naturel du Nord, les généticiens sont passés sur le point de ressusciter le mammouth laineux ! Nous connaissons maintenant la séquence complète de l'ADN des mammouths, leur génome, y compris la séquence d'ADN de la couleur des cheveux des mammouths (tous les mammouths n'étaient pas des brunes !) et des protéines sanguines. Mais jusqu'à présent, un mammouth vivant et respirant n'est encore possible que dans la science-fiction.

Vous voulez continuer à explorer ? Consultez les notes de recherche béringienne sur le mammouth laineux.


Classification scientifique

Royaume Animalia
Phylum Accords
Classer Mammifères
Commander Proboscidée
Famille Éléphantidae
Genre Mammuthus
Espèce M.primigenius

Contenu

Les restes de divers éléphants éteints étaient connus des Européens depuis des siècles, mais étaient généralement interprétés, sur la base de récits bibliques, comme les restes de créatures légendaires telles que des mastodontes ou des géants. On pensait qu'il s'agissait de restes d'éléphants modernes qui avaient été amenés en Europe pendant la République romaine, par exemple les éléphants de guerre d'Hannibal et de Pyrrhus d'Épire, ou des animaux qui avaient erré vers le nord. [2] Les premiers restes de mammouth laineux étudiés par les scientifiques européens ont été examinés par Hans Sloane en 1728 et se composaient de dents et de défenses fossilisées de Sibérie. Sloane a été le premier à reconnaître que les restes appartenaient à des éléphants. [3] Sloane s'est tourné vers une autre explication biblique de la présence d'éléphants dans l'Arctique, affirmant qu'ils avaient été enterrés pendant le déluge et que la Sibérie avait été auparavant tropicale avant un changement climatique drastique. [4] D'autres ont interprété la conclusion de Sloane légèrement différemment, en faisant valoir que le déluge avait transporté des éléphants des tropiques vers l'Arctique. L'article de Sloane était basé sur les descriptions des voyageurs et sur quelques ossements dispersés collectés en Sibérie et en Grande-Bretagne. Il a discuté de la question de savoir si les restes provenaient ou non d'éléphants, mais n'a tiré aucune conclusion. [5] En 1738, le zoologiste allemand Johann Philipp Breyne a soutenu que les fossiles de mammouth représentaient une sorte d'éléphant. Il ne pouvait pas expliquer pourquoi un animal tropical serait trouvé dans une région aussi froide que la Sibérie, et a suggéré qu'ils pourraient avoir été transportés là par le déluge. [6]

En 1796, le biologiste français Georges Cuvier a été le premier à identifier les restes de mammouth laineux non pas comme des éléphants modernes transportés dans l'Arctique, mais comme une espèce entièrement nouvelle. Il a fait valoir que cette espèce avait disparu et n'existait plus, un concept qui n'était pas largement accepté à l'époque. [2] [7] Suite à l'identification de Cuvier, le naturaliste allemand Johann Friedrich Blumenbach a donné au mammouth laineux son nom scientifique, Elephas primigenius, en 1799, le plaçant dans le même genre que l'éléphant d'Asie. Ce nom est latin pour "l'éléphant premier-né". Cuvier a inventé le nom Elephas mammonteus quelques mois plus tard, mais l'ancien nom a été utilisé par la suite. [8] En 1828, le naturaliste britannique Joshua Brookes utilise le nom Mammuthus boréal pour les fossiles de mammouths laineux de sa collection qu'il a mis en vente, forgeant ainsi un nouveau nom de genre. [9]

Où et comment le mot « mammouth » est né n'est pas clair. Selon le Dictionnaire anglais d'oxford, il vient d'un vieux mot Vogul le plus, "corne de terre". [10] Il peut s'agir d'une version de mehemot, la version arabe du mot biblique "béhémoth". Une autre origine possible est estonienne, où maa signifie "terre", et cabot signifie "taupe". Le mot a été utilisé pour la première fois en Europe au début du XVIIe siècle, en référence à maimanto défenses découvertes en Sibérie. [11] Le président américain Thomas Jefferson, qui avait un vif intérêt pour la paléontologie, était en partie responsable de la transformation du mot « mammouth » d'un nom décrivant l'éléphant préhistorique en un adjectif décrivant quoi que ce soit de taille étonnamment grande. La première utilisation enregistrée du mot comme adjectif était dans une description d'une meule de fromage (le "Cheshire Mammoth Cheese") donnée à Jefferson en 1802. [12]

Au début du 20e siècle, la taxonomie des éléphants disparus était complexe. En 1942, la monographie posthume du paléoentologue américain Henry Fairfield Osborn sur le Proboscidea a été publiée, dans laquelle il a utilisé divers noms de taxon qui avaient été précédemment proposés pour les espèces de mammouths, y compris le remplacement Mammuthus avec Mammontée, car il croyait que l'ancien nom n'était pas validement publié. [13] La taxonomie des mammouths a été simplifiée par divers chercheurs à partir des années 1970, toutes les espèces ont été retenues dans le genre Mammuthus, et de nombreuses différences proposées entre les espèces ont plutôt été interprétées comme une variation intraspécifique. [14] Osborn a choisi deux molaires (trouvées en Sibérie et à Osterode) de la collection de Blumenbach à l'université de Göttingen comme spécimens de lectotype pour le mammouth laineux, puisque la désignation d'holotype n'était pas pratiquée à l'époque de Blumenbach. La paléontologue russe Vera Gromova a en outre proposé que le premier soit considéré comme le lectotype avec le second comme paralectotype. Les deux molaires ont été considérées comme perdues dans les années 1980, et le « mammouth de Taimyr » plus complet trouvé en Sibérie en 1948 a donc été proposé comme spécimen de néotype en 1990. Résolutions des problèmes historiques concernant la validité du nom de genre Mammuthus et la désignation de l'espèce type de E. primigenius ont également été proposés. [15] La molaire paralectotype (spécimen GZG.V.010.018) a depuis été localisée dans la collection de l'Université de Göttingen, identifiée en la comparant avec l'illustration d'Osborn d'un plâtre. [8] [16]

Évolution Modifier

Les premiers membres connus des Proboscidea, le clade qui contient les éléphants modernes, existaient il y a environ 55 millions d'années autour de la mer de Téthys. Les plus proches parents connus des Proboscidea sont les siréniens (dugongs et lamantins) et les damans (un ordre de petits mammifères herbivores). La famille des Elephantidae existait il y a 6 millions d'années en Afrique et comprend les éléphants modernes et les mammouths. Parmi de nombreux clades aujourd'hui disparus, le mastodonte (Mammut) n'est qu'un parent éloigné des mammouths et fait partie de la famille séparée des Mammutidae, qui a divergé 25 millions d'années avant que les mammouths n'évoluent. [17] Le cladogramme suivant montre le placement du genre Mammuthus parmi d'autres proboscidiens, sur la base des caractéristiques de l'os hyoïde du cou : [18]

Dans les six semaines de 2005 à 2006, trois équipes de chercheurs ont indépendamment assemblé des profils de génome mitochondrial du mammouth laineux à partir d'ADN ancien, ce qui leur a permis de confirmer la relation évolutive étroite entre les mammouths et les éléphants d'Asie (Elephas maximus). [19] [20] Un examen de l'ADN de 2015 a confirmé que les éléphants d'Asie étaient le parent vivant le plus proche du mammouth laineux. [21] Éléphants d'Afrique (Loxodonta africana) s'est éloigné de ce clade il y a environ 6 millions d'années, à l'époque de la scission similaire entre les chimpanzés et les humains. [22] Une étude de 2010 a confirmé ces relations et a suggéré que les lignées de mammouths et d'éléphants d'Asie ont divergé il y a 5,8 à 7,8 millions d'années, tandis que les éléphants d'Afrique ont divergé d'un ancêtre commun antérieur il y a 6,6 à 8,8 millions d'années. [23] En 2008, une grande partie de l'ADN chromosomique du mammouth laineux a été cartographiée. L'analyse a montré que le mammouth laineux et l'éléphant d'Afrique sont identiques à 98,55 % à 99,40 %. [24] L'équipe a cartographié la séquence du génome nucléaire du mammouth laineux en extrayant l'ADN des follicules pileux d'un mammouth de 20 000 ans récupéré du pergélisol et d'un autre mort il y a 60 000 ans. [25] En 2012, des protéines ont été identifiées avec confiance pour la première fois, collectées sur un mammouth laineux de 43 000 ans. [26]

Étant donné que de nombreux restes de chaque espèce de mammouth sont connus dans plusieurs localités, il est possible de reconstituer l'histoire évolutive du genre à travers des études morphologiques. Les espèces de mammouths peuvent être identifiées à partir du nombre de crêtes d'émail (ou de plaques lamellaires) sur leurs molaires. Les couronnes des dents sont devenues plus profondes et les crânes sont devenus plus hauts pour s'adapter à cela. Dans le même temps, les crânes sont devenus plus courts d'avant en arrière pour minimiser le poids de la tête. [1] [27] Les crânes courts et hauts des mammouths laineux et colombiens (Mammuthus columbi) ont été l'aboutissement de ce processus. [28]

Les premiers membres connus du genre Mammuthus sont les espèces africaines Mammuthus subplanifrons du Pliocène, et M. africanavus du Pléistocène. Le premier est considéré comme l'ancêtre des formes ultérieures. Les mammouths sont entrés en Europe il y a environ 3 millions d'années. Le premier mammouth européen a été nommé M. rumanus il s'est répandu à travers l'Europe et la Chine. Seules ses molaires sont connues, ce qui montre qu'il avait 8 à 10 crêtes d'émail. Une population a évolué de 12 à 14 crêtes, se séparant et remplaçant le type antérieur, devenant le mammouth du sud (M. meridionalis) il y a environ 2 à 1,7 million d'années. À son tour, cette espèce a été remplacée par le mammouth des steppes (M. trogontherii) avec 18 à 20 crêtes, qui ont évolué en Asie orientale il y a environ 1 million d'années. [1] Mammouths dérivés de M. trogontherii a évolué des molaires avec 26 crêtes il y a 400 000 ans en Sibérie et est devenue le mammouth laineux. [1] Les mammouths laineux sont entrés en Amérique du Nord il y a environ 100 000 ans en traversant le détroit de Béring. [28]

Sous-espèces et hybridation Modifier

Des individus et des populations présentant des morphologies de transition entre chacune des espèces de mammouths sont connus, et des espèces primitives et dérivées ont également coexisté jusqu'à la disparition des premières. Ainsi, les différentes espèces et leurs formes intermédiaires ont été appelées "chrono-espèces". De nombreux taxons intermédiaires entre M. primigenius et d'autres mammouths ont été proposés, mais leur validité est incertaine selon les auteurs, ils sont soit considérés comme des formes primitives d'une espèce avancée, soit comme des formes avancées d'une espèce primitive. [1] Distinguer et déterminer ces formes intermédiaires a été appelé l'un des problèmes les plus durables et les plus compliqués de la paléontologie quaternaire. Espèces et sous-espèces régionales et intermédiaires telles que M. intermédiaire, M. chosaricus, M. p. primigène, M. p. jatzkovi, M. p. sibiricus, M. p. fraasi, M. p. leith-adamsi, M. p. hydruntin, M. p. astensis, M. p. américain, M. p. compresse et M. p. alaskensis à été proposé. [13] [29] [30]

Une étude génétique de 2011 a montré que deux spécimens examinés du mammouth colombien étaient regroupés au sein d'une sous-clade de mammouths laineux. Cela suggère que les deux populations se sont croisées et ont produit une progéniture fertile. Un type nord-américain anciennement appelé M. jeffersonii peut être un hybride entre les deux espèces. [31] Une étude de 2015 a suggéré que les animaux de l'aire de répartition où M. colombi et M. primigenius superposées formaient une métapopulation d'hybrides de morphologie variable. Il a suggéré que l'Eurasie M. primigenius avait une relation similaire avec M. trogontherii dans les zones où leur aire de répartition se chevauchait. [32]

En 2021, de l'ADN de plus d'un million d'années a été séquencé pour la première fois, à partir de deux dents de mammouth du Pléistocène inférieur trouvées dans l'est de la Sibérie. Une dent d'Adycha (1-1,3 million d'années) appartenait à une lignée ancestrale des mammouths laineux ultérieurs, tandis que l'autre de Krestovka (1,1-1,65 million d'années) appartenait à une nouvelle lignée, peut-être une espèce distincte, peut-être descendante de mammouths des steppes devenus isolés. L'étude a révélé que la moitié des ancêtres des mammouths colombiens provenaient de la lignée Krestovka et l'autre moitié des mammouths laineux, l'hybridation ayant eu lieu il y a plus de 420 000 ans, au Pléistocène moyen. Plus tard, les mammouths laineux et colombiens se sont également croisés occasionnellement, et les espèces de mammouths s'hybrident peut-être régulièrement lorsqu'elles sont réunies par l'expansion glaciaire. Ces découvertes ont été la première preuve d'une spéciation hybride à partir d'ADN ancien. L'étude a également révélé que les adaptations génétiques aux environnements froids, telles que la croissance des cheveux et les dépôts de graisse, étaient déjà présentes dans la lignée des mammouths des steppes et n'étaient pas uniques aux mammouths laineux. [33] [34]

L'apparence du mammouth laineux est probablement la plus connue de tous les animaux préhistoriques en raison des nombreux spécimens congelés avec des tissus mous préservés et des représentations des humains contemporains dans leur art. Les mâles adultes atteignaient une hauteur d'épaule comprise entre 2,7 et 3,4 m (8,9 et 11,2 pieds) et pesaient jusqu'à 6 tonnes (6,6 tonnes courtes). C'est presque aussi grand que les éléphants d'Afrique mâles existants, qui atteignent généralement une hauteur d'épaule de 3 à 3,4 m (9,8 à 11,2 pieds), et est inférieur à la taille des espèces de mammouths antérieures. M. meridionalis et M. trogontherii, et le contemporain M. colombi. La raison de la plus petite taille est inconnue. Les mammouths laineux femelles atteignaient 2,6 à 2,9 m (8,5 à 9,5 pieds) de hauteur d'épaule et étaient construits plus légèrement que les mâles, pesant jusqu'à 4 tonnes (4,4 tonnes courtes). Un veau nouveau-né aurait pesé environ 90 kg (200 lb). Ces tailles sont déduites de la comparaison avec des éléphants modernes de taille similaire. [35] Peu de spécimens congelés ont des organes génitaux préservés, de sorte que le sexe est généralement déterminé par l'examen du squelette. La meilleure indication du sexe est la taille de la ceinture pelvienne, car l'ouverture qui sert de canal génital est toujours plus large chez les femmes que chez les hommes. [36] Bien que les mammouths de l'île Wrangel fussent plus petits que ceux du continent, leur taille variait et ils n'étaient pas assez petits pour être considérés comme des "nains insulaires". [37] Les dernières populations de mammouths laineux auraient diminué de taille et augmenté leur dimorphisme sexuel, mais cela a été rejeté dans une étude de 2012. [38]

Les mammouths laineux avaient plusieurs adaptations au froid, notamment la couche de fourrure recouvrant toutes les parties de leur corps. D'autres adaptations au froid incluent des oreilles qui sont beaucoup plus petites que celles des éléphants modernes, elles mesuraient environ 38 cm (15 po) de long et 18 à 28 cm (7,1 à 11,0 po) de diamètre, et l'oreille du 6 à 12 mois -le vieux veau congelé "Dima" mesurait moins de 13 cm (5,1 po) de long. Les petites oreilles réduisaient les pertes de chaleur et les engelures, et la queue était courte pour la même raison, seulement 36 cm de long chez le « mammouth de Berezovka ». La queue contenait 21 vertèbres, alors que les queues des éléphants modernes en contiennent 28-33. Leur peau n'était pas plus épaisse que celle des éléphants actuels, entre 1,25 et 2,5 cm (0,49 et 0,98 in). Ils avaient une couche de graisse jusqu'à 10 cm (3,9 pouces) d'épaisseur sous la peau, ce qui les aidait à rester au chaud. Les mammouths laineux avaient de larges lambeaux de peau sous leur queue qui couvraient l'anus, ce que l'on voit également chez les éléphants modernes. [39]

Les autres caractéristiques représentées dans les peintures rupestres comprennent une tête large et haute à un seul dôme et un dos en pente avec une haute bosse d'épaule. Ces caractéristiques n'étaient pas présentes chez les juvéniles, qui avaient le dos convexe comme les éléphants d'Asie. Une autre caractéristique montrée dans les peintures rupestres a été confirmée par la découverte d'un spécimen congelé en 1924, un adulte surnommé le « mammouth de la Kolyma du milieu », qui a été conservé avec une pointe de tronc complète. Contrairement aux lobes du tronc des éléphants modernes, le "doigt" supérieur au bout du tronc avait un long lobe pointu et mesurait 10 cm (3,9 pouces) de long, tandis que le "pouce" inférieur mesurait 5 cm (2,0 pouces) et était plus large . Le tronc de « Dima » mesurait 76 cm (2,49 pi) de long, alors que le tronc du « mammouth Liakhov » adulte mesurait 2 mètres (6,6 pi) de long. [39] Le tronc bien conservé d'un spécimen juvénile surnommé « Yuka » a été décrit en 2015, et il a été démontré qu'il possédait une expansion charnue un tiers au-dessus de la pointe. Plutôt qu'ovale comme le reste du tronc, cette partie avait une section transversale ellipsoïdale et double la taille du diamètre. La caractéristique s'est avérée être présente dans deux autres spécimens, de sexes et d'âges différents. [40]

Manteau Modifier

Le pelage se composait d'une couche externe de "poils de garde" longs et grossiers, mesurant 30 cm (12 po) sur la partie supérieure du corps, jusqu'à 90 cm (35 po) de longueur sur les flancs et le dessous, et 0,5 mm (0,020 po) de diamètre et une couche intérieure plus dense de sous-laine plus courte et légèrement bouclée, jusqu'à 8 cm (3,1 po) de long et 0,05 mm (0,0020 po) de diamètre. Les poils du haut de la jambe mesuraient jusqu'à 38 cm (15 pouces) de long et ceux des pieds mesuraient 15 cm (5,9 pouces) de long, atteignant les orteils. Les poils sur la tête étaient relativement courts, mais plus longs sur le dessous et les côtés du tronc. La queue était prolongée par des poils grossiers jusqu'à 60 cm (24 po) de long, qui étaient plus épais que les poils de garde. Le mammouth laineux muait probablement de façon saisonnière et la fourrure la plus épaisse tombait au printemps. Étant donné que les carcasses de mammouths étaient plus susceptibles d'être conservées, seul le pelage d'hiver a peut-être été conservé dans les spécimens congelés. Les éléphants modernes ont beaucoup moins de poils, bien que les juvéniles aient une couverture de poils plus étendue que les adultes. [41] On pense que c'est pour la thermorégulation, en les aidant à perdre de la chaleur dans leurs environnements chauds. [42] La comparaison entre les poils des mammouths laineux et des éléphants existants montre qu'ils ne différaient pas beaucoup dans la morphologie globale. [43] Les mammouths laineux avaient de nombreuses glandes sébacées dans leur peau, qui sécrétaient des huiles dans leurs cheveux, ce qui aurait amélioré l'isolation de la laine, repoussé l'eau et donné à la fourrure un éclat brillant. [44]

La fourrure de mammouth laineux préservée est brun orangé, mais on pense qu'il s'agit d'un artefact du blanchiment du pigment pendant l'enterrement. La quantité de pigmentation variait d'un cheveu à l'autre et à l'intérieur de chaque cheveu. [39] Une étude de 2006 a séquencé les Mc1r gène (qui influence la couleur des cheveux chez les mammifères) des os de mammouth laineux. Deux allèles ont été trouvés : un dominant (pleinement actif) et un récessif (partiellement actif). Chez les mammifères, récessif Mc1r les allèles donnent des cheveux clairs. Les mammouths nés avec au moins une copie de l'allèle dominant auraient eu un pelage sombre, tandis que ceux avec deux copies de l'allèle récessif auraient eu un pelage clair. [45] Une étude de 2011 a montré que les individus légers auraient été rares. [46] Une étude de 2014 a plutôt indiqué que la coloration d'un individu variait entre des poils de garde non pigmentés sur les poils, des poils de garde bicolores, non pigmentés et mélangés rouge-brun et des poils inférieurs non pigmentés, ce qui donnerait un aspect général clair. [47]

Dentition Modifier

Les mammouths laineux avaient de très longues défenses (dents incisives modifiées), qui étaient plus courbées que celles des éléphants modernes. La plus grande défense mâle connue mesure 4,2 m (14 pi) de long et pèse 91 kg (201 lb), mais 2,4 à 2,7 m (7,9 à 8,9 pi) et 45 kg (99 lb) étaient une taille plus typique. Les défenses des femelles étaient plus petites et plus minces, de 1,5 à 1,8 m (4,9 à 5,9 pi) et pesant 9 kg (20 lb). À titre de comparaison, le record des plus longues défenses de l'éléphant de brousse d'Afrique est de 3,4 m (11 pi). Les gaines des défenses étaient parallèles et rapprochées. Environ un quart de la longueur était à l'intérieur des douilles. Les défenses poussaient en spirale dans des directions opposées à partir de la base et continuaient en courbe jusqu'à ce que les pointes pointent l'une vers l'autre, se croisant parfois. De cette façon, la plus grande partie du poids aurait été proche du crâne, et moins de torsion se produirait qu'avec des défenses droites. Les défenses étaient généralement asymétriques et présentaient une variation considérable, certaines défenses se courbant vers le bas au lieu de vers l'extérieur et d'autres plus courtes en raison de la rupture. Les veaux ont développé de petites défenses de lait de quelques centimètres de long à l'âge de six mois, qui ont été remplacées par des défenses permanentes un an plus tard. La croissance des défenses s'est poursuivie tout au long de la vie, mais est devenue plus lente lorsque l'animal a atteint l'âge adulte. Les défenses ont augmenté de 2,5 à 15 cm (0,98 à 5,91 po) chaque année. Certaines peintures rupestres montrent des mammouths laineux avec de petites ou pas de défenses, mais on ne sait pas si cela reflétait la réalité ou était une licence artistique. Les éléphants d'Asie femelles n'ont pas de défenses, mais aucune preuve fossile n'indique que les mammouths laineux adultes en étaient dépourvus. [48] ​​[49] [50]

Les mammouths laineux avaient quatre molaires fonctionnelles à la fois, deux dans la mâchoire supérieure et deux dans la mâchoire inférieure. Environ 23 cm (9,1 po) de la couronne se trouvaient à l'intérieur de la mâchoire et 2,5 cm (1 po) au-dessus. La couronne était continuellement poussée vers l'avant et vers le haut au fur et à mesure qu'elle s'usait, comparable à un tapis roulant. Les dents avaient jusqu'à 26 crêtes d'émail séparées, elles-mêmes recouvertes de "prismes" dirigés vers la surface de mastication. Ceux-ci étaient assez résistants à l'usure et maintenus ensemble par le cément et la dentine. Un mammouth avait six ensembles de molaires tout au long de sa vie, qui ont été remplacés cinq fois, bien que quelques spécimens avec un septième ensemble soient connus. Cette dernière condition pourrait prolonger la durée de vie de l'individu, à moins que la dent ne soit constituée que de quelques plaques. Les premières molaires avaient à peu près la taille de celles d'un humain, 1,3 cm (0,51 po), les troisièmes mesuraient 15 cm (6 po) 15 cm (5,9 po) de long, et les sixièmes mesuraient environ 30 cm (1 pi) de long et pesait 1,8 kg (4 lb). Les molaires sont devenues plus grosses et contenaient plus de crêtes à chaque remplacement. [51] Le mammouth laineux est considéré comme ayant eu les molaires les plus complexes de tous les éléphants. [49]

Les mammouths laineux adultes pouvaient se défendre efficacement contre les prédateurs avec leurs défenses, leurs troncs et leur taille, mais les juvéniles et les adultes affaiblis étaient vulnérables aux chasseurs de meute tels que les loups, les hyènes des cavernes et les grands félins. Les défenses peuvent avoir été utilisées dans des combats intraspécifiques, tels que des combats pour le territoire ou les partenaires. L'étalage des grandes défenses des mâles aurait pu être utilisé pour attirer les femelles et intimider les rivaux. En raison de leur courbure, les défenses n'étaient pas adaptées au poignardage, mais peuvent avoir été utilisées pour frapper, comme l'indiquent les blessures de certaines omoplates fossiles. Les très longs poils de la queue compensaient probablement la brièveté de la queue, permettant son utilisation comme tapette à mouches, similaire à la queue des éléphants modernes. Comme chez les éléphants modernes, la trompe sensible et musculaire fonctionnait comme un organe semblable à un membre avec de nombreuses fonctions. Il était utilisé pour manipuler des objets et dans les interactions sociales. [52] Le pied bien conservé du mâle adulte « Mammouth Yukagir » montre que la plante des pieds contenait de nombreuses fissures qui auraient aidé à saisir les surfaces pendant la locomotion. Comme les éléphants modernes, les mammouths laineux marchaient sur leurs orteils et avaient de gros coussinets charnus derrière les orteils. [39]

Comme les éléphants modernes, les mammouths laineux étaient probablement très sociaux et vivaient dans des groupes familiaux matriarcaux (dirigés par des femmes). Ceci est soutenu par des assemblages de fossiles et des peintures rupestres montrant des groupes. Ainsi, la plupart de leurs autres comportements sociaux étaient probablement similaires à ceux des éléphants modernes. Le nombre de mammouths qui vivaient à un endroit à la fois est inconnu, car les gisements de fossiles sont souvent des accumulations d'individus morts sur de longues périodes. Les nombres variaient probablement selon la saison et les événements du cycle de vie. Les éléphants modernes peuvent former de grands troupeaux, parfois composés de plusieurs groupes familiaux, et ces troupeaux peuvent inclure des milliers d'animaux migrant ensemble. Les mammouths ont peut-être formé plus souvent de grands troupeaux, car les animaux qui vivent dans des zones ouvertes sont plus susceptibles de le faire que ceux des zones boisées. [53] Des pistes faites par un troupeau de mammouths laineux il y a 11 300 à 11 000 ans ont été trouvées dans le réservoir St. Mary au Canada, montrant que dans ce cas, un nombre presque égal d'adultes, de subadultes et de juvéniles a été trouvé. Les adultes avaient une foulée de 2 m (6,6 pi) et les juvéniles couraient pour suivre. [54]

Adaptations au froid Modifier

Le mammouth laineux était probablement le membre le plus spécialisé de la famille des Elephantidae. En plus de leur fourrure, ils avaient une lipopexie (stockage des graisses) dans leur cou et leur garrot, pendant les périodes où la disponibilité de nourriture était insuffisante pendant l'hiver, et leurs trois premières molaires poussaient plus rapidement que chez les veaux des éléphants modernes. L'expansion identifiée sur le tronc de "Yuka" et d'autres spécimens a été suggérée pour fonctionner comme une "mitaine de fourrure". expansion. L'expansion pourrait être utilisée pour faire fondre la neige en cas de pénurie d'eau à boire, car la faire fondre directement à l'intérieur de la bouche pourrait perturber l'équilibre thermique de l'animal. [40] Comme chez les rennes et les bœufs musqués, l'hémoglobine du mammouth laineux était adaptée au froid, avec trois mutations pour améliorer l'apport d'oxygène autour du corps et empêcher le gel. Cette caractéristique a peut-être aidé les mammouths à vivre sous des latitudes élevées. [55]

Dans une étude de 2015, des séquences génomiques de haute qualité de trois éléphants d'Asie et de deux mammouths laineux ont été comparées. Environ 1,4 million de différences de nucléotides d'ADN ont été trouvées entre les mammouths et les éléphants, qui affectent la séquence de plus de 1 600 protéines. Des différences ont été notées dans les gènes pour un certain nombre d'aspects de la physiologie et de la biologie qui seraient pertinents pour la survie dans l'Arctique, notamment le développement de la peau et des cheveux, le stockage et le métabolisme du tissu adipeux et la perception de la température. Les gènes liés à la fois à la détection de la température et à la transmission de cette sensation au cerveau ont été modifiés. L'un des gènes sensibles à la chaleur code pour une protéine, TRPV3, présente dans la peau, qui affecte la croissance des cheveux. Une fois insérée dans des cellules humaines, la version mammouth de la protéine s'est avérée moins sensible à la chaleur que celle de l'éléphant. Ceci est cohérent avec une observation précédente selon laquelle les souris dépourvues de TRPV3 actif sont susceptibles de passer plus de temps dans des cages plus fraîches que les souris de type sauvage et d'avoir des cheveux plus ondulés. Plusieurs altérations des gènes de l'horloge circadienne ont été trouvées, peut-être nécessaires pour faire face à l'extrême variation polaire de la durée de la lumière du jour. Des mutations similaires sont connues chez d'autres mammifères arctiques, comme le renne. [56] [57] Une étude de 2019 sur le mitogénome du mammouth laineux suggère que ceux-ci avaient des adaptations métaboliques liées aux environnements extrêmes. [58]

Régime Modifier

De la nourriture à divers stades de la digestion a été trouvée dans les intestins de plusieurs mammouths laineux, donnant une bonne image de leur régime alimentaire. Les mammouths laineux se nourrissaient d'aliments végétaux, principalement d'herbes et de carex, complétés par des plantes herbacées, des plantes à fleurs, des arbustes, des mousses et des arbres. La composition et les variétés exactes différaient d'un endroit à l'autre. Les mammouths laineux avaient besoin d'un régime alimentaire varié pour soutenir leur croissance, comme les éléphants modernes. Un adulte de 6 tonnes aurait besoin de manger 180 kg (397 lb) par jour et peut avoir mangé jusqu'à 20 heures par jour. L'extrémité à deux doigts de la trompe était probablement adaptée pour ramasser les herbes courtes de la dernière période glaciaire (la glaciation quaternaire, il y a 2,58 millions d'années à nos jours) en s'enroulant autour d'elles, tandis que les éléphants modernes enroulent leur trompe autour de l'herbe plus longue de leur environnements tropicaux. Et le tronc pouvait être utilisé pour arracher de grosses touffes d'herbe, cueillir délicatement des bourgeons et des fleurs, et arracher des feuilles et des branches là où des arbres et des arbustes étaient présents. Le « mammouth Yukagir » avait ingéré de la matière végétale contenant des spores de champignon du fumier. [59] L'analyse isotopique montre que les mammouths laineux se nourrissaient principalement de plantes C3, contrairement aux chevaux et aux rhinocéros. [60]

Les scientifiques ont identifié du lait dans l'estomac et des matières fécales dans les intestins du veau mammouth "Lyuba". [61] La matière fécale peut avoir été mangée par "Lyuba" pour favoriser le développement des microbes intestinaux nécessaires à la digestion de la végétation, comme c'est le cas chez les éléphants modernes. [62] Une analyse isotopique des mammouths laineux du Yukon a montré que les jeunes ont allaité pendant au moins 3 ans, et ont été sevrés et ont progressivement changé pour un régime de plantes quand ils avaient 2-3 ans. C'est plus tard que chez les éléphants modernes et peut être dû à un risque plus élevé d'attaque de prédateurs ou à des difficultés à obtenir de la nourriture pendant les longues périodes d'obscurité hivernale aux hautes latitudes. [63]

Les molaires étaient adaptées à leur régime alimentaire composé d'herbes grossières de la toundra, avec plus de plaques d'émail et une couronne plus haute que leurs parents plus anciens du sud. Le mammouth laineux mâchait sa nourriture en utilisant ses puissants muscles de la mâchoire pour déplacer la mandibule vers l'avant et fermer la bouche, puis vers l'arrière tout en ouvrant les crêtes acérées de l'émail, se coupant ainsi les unes aux autres, broyant la nourriture. Les arêtes étaient résistantes à l'usure pour permettre à l'animal de mâcher de grandes quantités de nourriture, qui contenaient souvent du gravier. Les mammouths laineux ont peut-être utilisé leurs défenses comme des pelles pour dégager la neige du sol et atteindre la végétation enfouie en dessous, et pour briser la glace pour boire. Ceci est indiqué sur de nombreuses défenses conservées par des sections plates et polies jusqu'à 30 centimètres (12 pouces) de long, ainsi que des rayures, sur la partie de la surface qui aurait atteint le sol (en particulier au niveau de leur courbure externe). Les défenses étaient utilisées pour obtenir de la nourriture par d'autres moyens, comme déterrer des plantes et enlever l'écorce. [64] [65]

Histoire de vie Modifier

La durée de vie des mammifères est liée à leur taille, et comme les éléphants modernes peuvent atteindre l'âge de 60 ans, on pense qu'il en va de même pour les mammouths laineux, qui étaient de taille similaire. L'âge d'un mammouth peut être approximativement déterminé en comptant les anneaux de croissance de ses défenses lorsqu'ils sont vus en coupe transversale, mais cela ne tient pas compte de ses premières années, car celles-ci sont représentées par les pointes des défenses, qui sont généralement usées. Dans la partie restante de la défense, chaque ligne principale représente une année, et les lignes hebdomadaires et quotidiennes peuvent être trouvées entre les deux. Les bandes sombres correspondent aux étés, il est donc possible de déterminer la saison à laquelle un mammouth est mort. La croissance des défenses ralentissait lorsque la recherche de nourriture devenait plus difficile, par exemple en hiver, en cas de maladie ou lorsqu'un mâle était banni du troupeau (les éléphants mâles vivent avec leurs troupeaux jusqu'à l'âge de 10 ans environ). Les défenses de mammouth datant de la période la plus dure de la dernière glaciation, il y a 25 à 20 000 ans, présentent des taux de croissance plus lents. [66] [67]

Les mammouths laineux ont continué de croître après l'âge adulte, comme les autres éléphants. Les os des membres non fusionnés montrent que les mâles ont grandi jusqu'à 40 ans et les femelles jusqu'à 25 ans. Le veau congelé "Dima" mesurait 90 cm (35 pouces) lorsqu'il est mort à l'âge de 6 à 12 mois. À cet âge, la deuxième série de molaires serait en train d'entrer en éruption et la première série serait usée à 18 mois. La troisième série de molaires a duré 10 ans, et ce processus s'est répété jusqu'à ce que la sixième série finale ait émergé lorsque l'animal avait 30 ans. Lorsque la dernière série de molaires était épuisée, l'animal était incapable de mâcher et de se nourrir, et il mourrait de faim. Une étude sur les mammouths nord-américains a révélé qu'ils mouraient souvent en hiver ou au printemps, les périodes les plus difficiles pour les animaux nordiques à survivre. [68]

L'examen des veaux conservés montre qu'ils sont tous nés au printemps et en été, et comme les éléphants modernes ont des périodes de gestation de 21 à 22 mois, la saison des amours allait probablement de l'été à l'automne. [69] L'analyse isotopique δ15N des dents de "Lyuba" a démontré leur développement prénatal et indique que sa période de gestation était similaire à celle d'un éléphant moderne et qu'il est né au printemps. [70]

La tête la mieux conservée d'un spécimen adulte congelé, celle d'un mâle surnommé le « mammouth Yukagir », montre que les mammouths laineux avaient des glandes temporales entre l'oreille et l'œil. [71] Cette caractéristique indique que, comme les éléphants mâles, les mammouths laineux mâles sont entrés dans le « musth », une période d'agressivité accrue. Les glandes sont surtout utilisées par les mâles pour produire une substance huileuse à forte odeur appelée temporine. Leur fourrure a peut-être contribué à répandre davantage l'odeur. [72]

Paléopathologie Modifier

Des preuves de plusieurs maladies osseuses différentes ont été trouvées chez les mammouths laineux. La plus fréquente d'entre elles était l'arthrose, retrouvée dans 2% des spécimens. Un spécimen de Suisse avait plusieurs vertèbres fusionnées à cause de cette condition. Le « mammouth Yukagir » avait souffert de spondylarthrite dans deux vertèbres, et l'ostéomyélite est connue à partir de certains spécimens. Plusieurs spécimens ont guéri des fractures osseuses, montrant que les animaux avaient survécu à ces blessures. [73] Un nombre anormal de vertèbres cervicales a été trouvé dans 33% des spécimens de la région de la mer du Nord, probablement en raison de la consanguinité dans une population en déclin. [74] Des mouches parasites et des protozoaires ont été identifiés dans l'intestin du veau "Dima". [75]

La distorsion des molaires est le problème de santé le plus courant chez les fossiles de mammouths laineux. Parfois, le remplacement a été interrompu et les molaires ont été poussées dans des positions anormales, mais certains animaux sont connus pour avoir survécu à cela. Les dents de Grande-Bretagne ont montré que 2% des spécimens avaient une maladie parodontale, la moitié d'entre eux contenant des caries. Les dents avaient parfois des excroissances cancéreuses. [76]

L'habitat du mammouth laineux est connu sous le nom de « steppe de mammouth » ou « steppe de toundra ». Cet environnement s'étendait sur le nord de l'Asie, de nombreuses régions d'Europe et le nord de l'Amérique du Nord au cours de la dernière période glaciaire. Elle ressemblait aux steppes herbeuses de la Russie moderne, mais la flore était plus diversifiée, abondante et poussait plus vite. Des graminées, des carex, des arbustes et des plantes herbacées étaient présents, et des arbres épars ont été trouvés principalement dans les régions du sud. Cet habitat n'était pas dominé par la glace et la neige, comme on le croit généralement, car on pense que ces régions étaient des zones de haute pression à l'époque. L'habitat du mammouth laineux abritait d'autres herbivores au pâturage tels que le rhinocéros laineux, les chevaux sauvages et les bisons. [77] Les assemblages Altai-Sayan sont les biomes modernes les plus similaires à la "steppe mammouth". [78] Une étude de 2014 a conclu que les plantes herbacées (un groupe de plantes herbacées) étaient plus importantes dans la steppe-toundra qu'on ne le croyait auparavant, et qu'il s'agissait d'une source de nourriture principale pour la mégafaune de l'ère glaciaire. [79]

Le spécimen de mammouth laineux le plus au sud connu provient de la province chinoise du Shandong et a 33 000 ans. [80] Les restes européens les plus méridionaux proviennent de la Dépression de Grenade en Espagne et ont à peu près le même âge. [81] [82] les études d'ADN ont aidé à déterminer la phylogéographie du mammouth laineux. Une étude ADN de 2008 a montré deux groupes distincts de mammouths laineux : un qui s'est éteint il y a 45 000 ans et un autre qui s'est éteint il y a 12 000 ans. Les deux groupes sont supposés être suffisamment divergents pour être caractérisés comme des sous-espèces. Le groupe qui s'est éteint plus tôt est resté au milieu de l'Extrême-Arctique, tandis que le groupe qui s'est éteint plus tard avait une aire de répartition beaucoup plus large. [83] Des études récentes d'isotopes stables de mammouths de Sibérie et du Nouveau Monde ont montré qu'il y avait des différences dans les conditions climatiques de chaque côté du pont terrestre de Béring, la Sibérie étant plus uniformément froide et sèche tout au long du Pléistocène supérieur. [84] Au cours de l'âge du Dryas plus jeune, les mammouths laineux se sont brièvement étendus au nord-est de l'Europe, après quoi les populations continentales se sont éteintes. [85]

Une étude génétique de 2008 a montré que certains des mammouths laineux qui sont entrés en Amérique du Nord par le pont terrestre de Béring en provenance d'Asie ont migré en arrière il y a environ 300 000 ans et avaient remplacé la population asiatique précédente il y a environ 40 000 ans, peu de temps avant que l'espèce entière ne s'éteigne. [86] Des fossiles de mammouths laineux et de mammouths colombiens ont été trouvés ensemble dans quelques localités d'Amérique du Nord, y compris le gouffre de Hot Springs du Dakota du Sud où leurs régions se chevauchaient. On ne sait pas si les deux espèces étaient sympatriques et y vivaient simultanément, ou si les mammouths laineux peuvent être entrés dans ces régions méridionales à une époque où les populations de mammouths colombiens y étaient absentes. [77]

Les humains modernes ont coexisté avec les mammouths laineux pendant la période du Paléolithique supérieur, lorsque les humains sont entrés en Europe depuis l'Afrique il y a entre 30 000 et 40 000 ans. Avant cela, les Néandertaliens avaient coexisté avec les mammouths au Paléolithique moyen et utilisaient déjà des os de mammouths pour la fabrication d'outils et de matériaux de construction. Les mammouths laineux étaient très importants pour les humains de l'ère glaciaire, et la survie humaine peut avoir dépendu du mammouth dans certaines régions. Les preuves d'une telle coexistence n'ont été reconnues qu'au XIXe siècle. William Buckland a publié sa découverte du squelette de la Dame rouge de Paviland en 1823, qui a été trouvé dans une grotte à côté d'os de mammouth laineux, mais il a nié à tort qu'il s'agissait de contemporains. En 1864, Édouard Lartet a trouvé une gravure d'un mammouth laineux sur un morceau d'ivoire de mammouth dans la grotte de l'abri de la Madeleine en Dordogne, France. La gravure a été la première preuve largement acceptée de la coexistence de l'homme avec des animaux éteints préhistoriques et est la première représentation contemporaine d'une telle créature connue de la science moderne. [87]

Le mammouth laineux est le troisième animal le plus représenté dans l'art de la période glaciaire, après les chevaux et les bisons, et ces images ont été produites il y a entre 35 000 et 11 500 ans. Aujourd'hui, plus de 500 représentations de mammouths laineux sont connues, dans des supports allant des peintures rupestres et des gravures sur les murs de 46 grottes en Russie, en France et en Espagne aux gravures et sculptures (appelées « art portable ») en ivoire, bois, pierre et os. Les peintures rupestres de mammouths laineux existent dans plusieurs styles et tailles. La grotte de Rouffignac française a le plus de représentations, 159, et certains des dessins mesurent plus de 2 mètres (6,6 pieds) de long. D'autres grottes remarquables avec des représentations de mammouths sont la grotte Chauvet, la grotte des Combarelles et Font-de-Gaume. [88] Une représentation dans la grotte d'El Castillo peut montrer à la place Paléoloxodon, "l'éléphant aux défenses droites". [89]

L'« art portable » peut être daté avec plus de précision que l'art rupestre car il se trouve dans les mêmes gisements que les outils et autres artefacts de l'ère glaciaire. La plus grande collection d'art mammouth portable, composée de 62 représentations sur 47 plaques, a été découverte dans les années 1960 dans un camp en plein air excavé près de Gönnersdorf en Allemagne. Il ne semble pas exister de corrélation entre le nombre de mammouths représentés et les espèces les plus souvent chassées, les ossements de rennes étant les restes animaux les plus fréquemment retrouvés sur le site. Deux lanceurs de lances en forme de mammouths laineux ont été trouvés en France. [88] Certaines représentations portables de mammouths n'ont peut-être pas été produites là où elles ont été découvertes, mais auraient pu se déplacer grâce au commerce ancien. [89]

Exploitation Modifier

Les os de mammouth laineux ont été utilisés comme matériau de construction d'habitations par les Néandertaliens et les humains modernes pendant la période glaciaire. [90] Plus de 70 habitations de ce type sont connues, principalement de la plaine d'Europe de l'Est. Les bases des huttes étaient circulaires et mesuraient de 8 à 24 mètres carrés (86 à 258 pieds carrés). La disposition des habitations variait et variait de 1 à 20 m (3,3 à 65,6 pi) l'une de l'autre, selon l'emplacement. De gros os étaient utilisés comme fondations pour les huttes, des défenses pour les entrées, et les toits étaient probablement des peaux maintenues en place par des os ou des défenses. Certaines huttes avaient des planchers qui s'étendaient à 40 cm (16 po) sous le sol. Certaines huttes comportaient des cheminées, qui utilisaient des os comme combustible, probablement parce que le bois était rare. Certains des ossements utilisés pour les matériaux peuvent provenir de mammouths tués par l'homme, mais l'état des ossements, et le fait que les ossements utilisés pour construire une seule habitation variaient de plusieurs milliers d'années, suggèrent qu'ils ont été collectés des restes de animaux morts depuis longtemps. Les os de mammouth laineux ont été transformés en divers outils, meubles et instruments de musique. De gros os, tels que des omoplates, ont été utilisés pour couvrir les corps humains morts pendant l'enterrement. [91]

L'ivoire de mammouth laineux était utilisé pour créer des objets d'art. Plusieurs figurines de Vénus, dont la Vénus de Brassempouy et la Vénus de Lespugue, ont été réalisées à partir de ce matériau. Des armes en ivoire, telles que des poignards, des lances et un boomerang, sont connues. Une étude de 2019 a révélé que l'ivoire de mammouth laineux était le matériau osseux le plus approprié pour la production de pointes de projectile de gros gibier au cours du Plésistocène supérieur. Pour pouvoir traiter l'ivoire, les grosses défenses devaient être coupées, ciselées et divisées en morceaux plus petits et plus faciles à gérer. Certains objets en ivoire montrent que les défenses ont été redressées, et comment cela a été réalisé est inconnu. [92] [65]

Plusieurs spécimens de mammouth laineux montrent des preuves d'avoir été massacrés par des humains, ce qui est indiqué par des cassures, des marques de coupe et des outils de pierre associés. On ne sait pas à quel point les humains préhistoriques comptaient sur la viande de mammouth laineux, car de nombreux autres grands herbivores étaient disponibles. De nombreuses carcasses de mammouths ont peut-être été récupérées par les humains plutôt que chassées. Certaines peintures rupestres montrent des mammouths laineux dans des structures interprétées comme des pièges à pièges. Peu de spécimens montrent des preuves directes et sans ambiguïté d'avoir été chassés par des humains. Un spécimen sibérien avec une pointe de lance incrustée dans son omoplate montre qu'une lance lui avait été lancée avec une grande force. [93] Un spécimen de l'époque moustérienne de l'Italie montre des traces de chasse à la lance par les Néandertaliens. [94] Le spécimen juvénile surnommé "Yuka" est le premier mammouth congelé avec des preuves d'interaction humaine. Il montre des preuves d'avoir été tué par un grand prédateur et d'avoir été récupéré par des humains peu de temps après. Certains de ses ossements avaient été retirés et ont été retrouvés à proximité. [95] Un site près de la rivière Yana en Sibérie a révélé plusieurs spécimens avec des preuves de chasse humaine, mais les découvertes ont été interprétées pour montrer que les animaux n'étaient pas chassés de manière intensive, mais peut-être principalement lorsque l'ivoire était nécessaire. [96] Deux mammouths laineux du Wisconsin, les "Schaefer" et "Hebior mammouths", montrent des preuves d'avoir été massacrés par les Paléoaméricains. [97] [98]

La plupart des populations de mammouths laineux ont disparu à la fin du Pléistocène et au début de l'Holocène, aux côtés de la majeure partie de la mégafaune du Pléistocène (y compris le mammouth colombien). Cette extinction faisait partie de l'événement d'extinction quaternaire, qui a commencé il y a 40 000 ans et a culminé il y a entre 14 000 et 11 500 ans. Les scientifiques sont divisés quant à savoir si la chasse ou le changement climatique, qui a entraîné le rétrécissement de son habitat, a été le principal facteur ayant contribué à l'extinction du mammouth laineux, ou s'il était dû à une combinaison des deux. Quelle que soit la cause, les grands mammifères sont généralement plus vulnérables que les plus petits en raison de leur plus petite taille de population et de leur faible taux de reproduction. Différentes populations de mammouths laineux ne se sont pas éteintes simultanément dans toute leur aire de répartition, mais se sont progressivement éteintes au fil du temps. La plupart des populations ont disparu il y a entre 14 000 et 10 000 ans. La dernière population continentale existait dans la péninsule de Kyttyk en Sibérie il y a 9 650 ans. [99] [100] Une petite population de mammouths laineux a survécu sur l'île St. Paul, en Alaska, jusqu'à l'Holocène [101] [102] [103], la date d'extinction la plus récemment publiée étant de 5 600 ans avant J.-C.[104] La dernière population connue est restée sur l'île Wrangel dans l'océan Arctique jusqu'à il y a 4 000 ans, bien au début de la civilisation humaine et en même temps que la construction de la grande pyramide de l'Égypte ancienne. [105] [106] [107] [108]

Le séquençage de l'ADN des restes de deux mammouths, l'un de Sibérie 44 800 ans BP et l'autre de l'île Wrangel 4 300 ans BP, indique deux grands effondrements de population : un il y a environ 280 000 ans dont la population s'est rétablie, et un second il y a environ 12 000 ans, près du la fin de l'ère glaciaire, ce qui n'a pas été le cas. [109] Les mammouths de l'île Wrangel ont été isolés pendant 5000 ans par l'élévation du niveau de la mer après la période glaciaire, et la consanguinité qui en a résulté dans leur petite population d'environ 300 à 1000 individus [110] a conduit à 20 % [111] à 30 % [ 108] perte d'hétérozygotie, et une perte de 65% de la diversité de l'ADN mitochondrial. [108] La population semble avoir été stable par la suite, sans subir d'autres pertes importantes de diversité génétique. [108] [112] La preuve génétique implique donc que l'extinction de cette population finale était soudaine, plutôt que le point culminant d'un déclin graduel. [108]

Avant leur extinction, les mammouths de l'île Wrangel avaient accumulé de nombreux défauts génétiques dus à leur petite population notamment, un certain nombre de gènes pour les récepteurs olfactifs et les protéines urinaires sont devenus non fonctionnels, peut-être parce qu'ils avaient perdu leur valeur sélective sur l'environnement insulaire. [113] Il n'est pas clair si ces changements génétiques ont contribué à leur extinction. [114] Il a été proposé que ces changements soient compatibles avec le concept de fusion génomique [113] cependant, la disparition soudaine d'une population apparemment stable peut être plus compatible avec un événement catastrophique, peut-être lié au climat (comme le givrage de la manteau neigeux) ou une expédition de chasse humaine. [115] La disparition coïncide à peu près dans le temps avec la première preuve de présence humaine sur l'île. [116] Les mammouths laineux de l'est de la Béringie (l'Alaska et le Yukon modernes) s'étaient également éteints il y a environ 13 300 ans, peu après (environ 1 000 ans) après la première apparition de l'homme dans la région, ce qui correspond au sort de tous les autres Pléistocènes tardifs. proboscidés (mammouths, gomphothères et mastodontes), ainsi que la plupart du reste de la mégafaune des Amériques. [117] En revanche, la population de mammouths de l'île St. Paul s'est apparemment éteinte avant l'arrivée de l'homme en raison du rétrécissement de l'habitat résultant de l'élévation du niveau de la mer après la période glaciaire, [117] peut-être dans une large mesure en raison d'une réduction conséquente de l'approvisionnement en eau douce. [104]

Les changements climatiques ont réduit l'habitat convenable des mammouths de 7 700 000 km 2 (3 000 000 milles carrés) il y a 42 000 ans à 800 000 km 2 (310 000 milles carrés) il y a 6 000 ans. [118] [119] Les mammouths laineux ont survécu à une perte d'habitat encore plus importante à la fin de la glaciation de Saale il y a 125 000 ans, et les humains ont probablement chassé les populations restantes jusqu'à l'extinction à la fin de la dernière période glaciaire. [120] [121] Des études sur une piste vieille de 11 300 à 11 000 ans dans le sud-ouest du Canada ont montré que M. primigenius était en déclin tout en coexistant avec les humains, car beaucoup moins de traces de juvéniles ont été identifiées que ce à quoi on pourrait s'attendre dans un troupeau normal. [54]

Le déclin du mammouth laineux pourrait avoir augmenté les températures jusqu'à 0,2 °C (0,36 °F) aux hautes latitudes de l'hémisphère nord. Les mammouths mangeaient fréquemment des bouleaux, créant un habitat de prairie. Avec la disparition des mammouths, les forêts de bouleaux, qui absorbent plus de lumière solaire que les prairies, se sont étendues, entraînant un réchauffement régional. [122]

Des fossiles de mammouths laineux ont été trouvés dans de nombreux types de gisements, y compris d'anciens fleuves et lacs, et dans le "Doggerland" de la mer du Nord, qui était parfois sec pendant la période glaciaire. Ces fossiles sont généralement fragmentaires et ne contiennent aucun tissu mou. Les accumulations de restes d'éléphants modernes ont été qualifiées de "cimetières d'éléphants", car ces sites étaient considérés à tort comme ceux où les vieux éléphants allaient mourir. Des accumulations similaires d'os de mammouth laineux ont été trouvées. On pense qu'elles sont le résultat de la mort d'individus près ou dans les rivières pendant des milliers d'années, et que leurs os ont finalement été rassemblés par les cours d'eau. Certaines accumulations seraient les restes de troupeaux morts ensemble en même temps, peut-être à cause des inondations. Les pièges naturels, tels que les trous de bouilloire, les trous d'évier et la boue, ont piégé des mammouths dans des événements distincts au fil du temps. [123]

Hormis les restes congelés, le seul tissu mou connu provient d'un spécimen qui a été conservé dans un suintement de pétrole à Starunia, en Pologne. Des restes congelés de mammouths laineux ont été trouvés dans le nord de la Sibérie et de l'Alaska, avec beaucoup moins de découvertes dans cette dernière. De tels vestiges se trouvent principalement au-dessus du cercle polaire arctique, dans le pergélisol. Les tissus mous étaient apparemment moins susceptibles d'être préservés il y a 30 000 à 15 000 ans, peut-être parce que le climat était plus doux pendant cette période. La plupart des spécimens se sont partiellement dégradés avant leur découverte, en raison de l'exposition ou de la récupération. Cette « momification naturelle » nécessitait que l'animal ait été rapidement enfoui dans un liquide ou des semi-solides tels que du limon, de la boue et de l'eau glacée, qui ont ensuite gelé. [124]

La présence d'aliments non digérés dans l'estomac et de gousses encore dans la bouche de nombreux spécimens suggère que ni la famine ni l'exposition n'est probable. La maturité de cette végétation ingérée place le moment de la mort à l'automne plutôt qu'au printemps, quand les fleurs seraient attendues. [125] Les animaux peuvent être tombés à travers la glace dans de petits étangs ou des nids-de-poule, les ensevelis. Beaucoup sont certainement connus pour avoir été tués dans les rivières, peut-être en étant emportés par les inondations. Dans un endroit, près de la rivière Byoryolyokh en Yakoutie en Sibérie, plus de 8 000 ossements d'au moins 140 mammouths ont été trouvés en un seul endroit, apparemment emportés par le courant. [126]

Spécimens congelés Modifier

Entre 1692 et 1806, seules quatre descriptions de mammouths congelés ont été publiées en Europe. Aucun des restes de ces cinq personnes n'a été préservé et aucun squelette complet n'a été récupéré pendant cette période. [127] Alors que des carcasses de mammouths laineux congelés avaient été fouillées par les Européens dès 1728, le premier spécimen entièrement documenté a été découvert près du delta de la rivière Lena en 1799 par Ossip Schumachov, un chasseur sibérien. [128] Alors qu'il était à Iakoutsk en 1806, Michael Friedrich Adams a entendu parler du mammouth congelé. Adams a récupéré tout le squelette, à l'exception des défenses, que Shumachov avait déjà vendues, et une patte avant, la majeure partie de la peau et près de 18 kg (40 lb) de cheveux. Au cours de son voyage de retour, il a acheté une paire de défenses qu'il croyait être celles que Shumachov avait vendues. Adams a tout apporté au Musée zoologique de l'Institut zoologique de l'Académie des sciences de Russie, et la tâche de monter le squelette a été confiée à Wilhelm Gottlieb Tilesius. [5] [129] Ce fut l'une des premières tentatives de reconstruction du squelette d'un animal disparu. La majeure partie de la reconstruction est correcte, mais Tilesius a placé chaque défense dans la douille opposée, de sorte qu'elles se soient incurvées vers l'extérieur au lieu de l'intérieur. L'erreur n'a été corrigée qu'en 1899, et le placement correct des défenses de mammouth était encore un sujet de débat au 20e siècle. [130] [131]

La fouille de 1901 du « mammouth de Berezovka » est la mieux documentée des premières découvertes. Il a été découvert sur la rivière sibérienne Berezovka (après qu'un chien ait remarqué son odeur), et les autorités russes ont financé ses fouilles. L'expédition entière a duré 10 mois, et le spécimen a dû être découpé en morceaux avant de pouvoir être transporté à Saint-Pétersbourg. La plupart de la peau de la tête ainsi que le tronc avaient été récupérés par des prédateurs, et la plupart des organes internes avaient pourri. Il a été identifié comme un homme de 35 à 40 ans, décédé il y a 35 000 ans. L'animal avait encore de l'herbe entre ses dents et sur la langue, montrant qu'il était mort subitement. Une de ses omoplates était cassée, ce qui est peut-être arrivé lorsqu'elle est tombée dans une crevasse. Il est peut-être mort d'asphyxie, comme l'indique son pénis en érection. Un tiers d'une réplique du mammouth du musée de zoologie de Saint-Pétersbourg est recouvert de la peau et des cheveux du " mammouth de Berezovka ". [124] [125]

En 1929, les restes de 34 mammouths avec des tissus mous congelés (peau, chair ou organes) avaient été documentés. Seuls quatre d'entre eux étaient relativement complets. Depuis lors, à ce sujet, beaucoup d'autres ont été trouvés. Dans la plupart des cas, la chair présentait des signes de pourriture avant sa congélation et sa dessiccation ultérieure. [132] Depuis 1860, les autorités russes ont offert des récompenses allant jusqu'à 1 000 pour les découvertes de carcasses de mammouths laineux congelés. Souvent, de telles découvertes étaient gardées secrètes en raison de la superstition. Plusieurs carcasses ont été perdues parce qu'elles n'ont pas été signalées, et une a été donnée à manger à des chiens. Ces dernières années, des expéditions scientifiques ont été consacrées à la recherche de carcasses au lieu de se fier uniquement aux rencontres fortuites. Le spécimen congelé le plus célèbre d'Alaska est un veau surnommé "Effie", qui a été trouvé en 1948. Il se compose de la tête, du tronc et d'une patte avant et a environ 25 000 ans. [123]

En 1977, la carcasse bien conservée d'un veau mammouth laineux âgé de sept à huit mois nommé « Dima » a été découverte. Cette carcasse a été récupérée près d'un affluent de la rivière Kolyma dans le nord-est de la Sibérie. Ce spécimen pesait environ 100 kg (220 lb) à sa mort et mesurait 104 cm (41 pouces) de haut et 115 cm (45 pouces) de long. La datation au radiocarbone a déterminé que "Dima" est mort il y a environ 40 000 ans. Ses organes internes sont similaires à ceux des éléphants modernes, mais ses oreilles ne font qu'un dixième de celles d'un éléphant d'Afrique du même âge. Un juvénile moins complet, surnommé "Mascha", a été trouvé sur la péninsule de Yamal en 1988. Il avait 3-4 mois et une lacération sur son pied droit peut avoir été la cause de la mort. C'est le mammouth congelé le plus occidental trouvé. [133]

En 1997, un morceau de défense de mammouth a été découvert dépassant de la toundra de la péninsule de Taymyr en Sibérie, en Russie. En 1999, cette carcasse vieille de 20 380 ans et 25 tonnes de sédiments environnants ont été transportés par un hélicoptère de transport lourd Mi-26 vers une grotte de glace à Khatanga. Le spécimen a été surnommé le « mammouth Jarkov ». En octobre 2000, les opérations de dégivrage minutieux dans cette grotte ont commencé avec l'utilisation de sèche-cheveux pour garder les cheveux et autres tissus mous intacts. [134] [135]

En 2002, une carcasse bien conservée a été découverte près de la rivière Maxunuokha dans le nord de la Yakoutie, qui a été récupérée lors de trois fouilles. Ce spécimen mâle adulte s'appelait le « mammouth Yukagir », et on estime qu'il a vécu il y a environ 18 560 ans, qu'il mesurait 282,9 cm (9,2 pi) au garrot et pesait entre 4 et 5 tonnes. C'est l'un des mammouths les mieux conservés jamais trouvés en raison de la tête presque complète, recouverte de peau, mais sans le tronc. Des restes post-crâniens ont été trouvés, certains avec des tissus mous. [71]

En 2007, la carcasse d'un veau femelle surnommé « Lyuba » a été découverte près de la rivière Yuribey, où elle avait été enterrée pendant 41 800 ans. [62] [136] En coupant une section à travers une molaire et en analysant ses lignes de croissance, ils ont constaté que l'animal était mort à l'âge d'un mois. [70] Le veau momifié pesait 50 kg (110 lb), mesurait 85 cm (33 pouces) de haut et 130 cm (51 pouces) de long. [137] [138] Au moment de la découverte, ses yeux et son tronc étaient intacts et il restait de la fourrure sur son corps. Ses organes et sa peau sont très bien conservés. [139] "Lyuba" aurait été étouffé par la boue d'une rivière que son troupeau traversait. [62] [140] Après la mort, son corps peut avoir été colonisé par des bactéries qui produisent de l'acide lactique, qui l'ont « mariné », préservant le mammouth dans un état presque vierge. [62]

En 2012, un juvénile a été trouvé en Sibérie, qui avait des marques de coupe artificielles. Les scientifiques ont estimé son âge à la mort à 2,5 ans et l'ont surnommé « Yuka ». Son crâne et son bassin avaient été retirés avant la découverte, mais ont été trouvés à proximité. [95] [141] Après avoir été découvert, la peau de "Yuka" a été préparée pour produire une monture de taxidermie. [40] En 2019, un groupe de chercheurs a réussi à obtenir des signes d'activité biologique après avoir transféré des noyaux de « Yuka » dans des ovocytes de souris. [142]

En 2013, une carcasse bien conservée a été retrouvée sur l'île de Maly Lyakhovsky, l'une des îles de l'archipel des îles de Nouvelle-Sibérie, une femelle entre 50 et 60 ans au moment du décès. La carcasse contenait du tissu musculaire bien conservé. Lorsqu'il a été extrait de la glace, du sang liquide s'est répandu de la cavité abdominale. Les chercheurs ont interprété cela comme indiquant que le sang de mammouth laineux possédait des propriétés antigel. [143]

Renaissance de l'espèce Modifier

L'existence de restes de tissus mous préservés et d'ADN de mammouths laineux a conduit à l'idée que l'espèce pourrait être recréée par des moyens scientifiques. Plusieurs méthodes ont été proposées pour y parvenir. Le clonage impliquerait l'élimination du noyau contenant l'ADN de l'ovule d'un éléphant femelle et son remplacement par un noyau de tissu de mammouth laineux. La cellule serait ensuite stimulée pour se diviser et réinsérée dans une éléphante. Le veau résultant aurait les gènes du mammouth laineux, bien que son environnement fœtal soit différent. La plupart des mammouths intacts ont eu peu d'ADN utilisable en raison de leurs conditions de conservation. Il n'y en a pas assez pour guider la production d'un embryon. [144] [145]

Une deuxième méthode consiste à inséminer artificiellement un ovule d'éléphant avec des spermatozoïdes provenant d'une carcasse de mammouth laineux congelée. La progéniture résultante serait un hybride éléphant-mammouth, et le processus devrait être répété afin que davantage d'hybrides puissent être utilisés dans la sélection. Après plusieurs générations de croisement de ces hybrides, un mammouth laineux presque pur serait produit. Dans un cas, un éléphant d'Asie et un éléphant d'Afrique ont produit un veau vivant nommé Motty, mais il est mort de défauts à moins de deux semaines. [146] Le fait que les spermatozoïdes des mammifères modernes soient viables pendant 15 ans au maximum après surgélation rend cette méthode irréalisable. [145]

Plusieurs projets travaillent à remplacer progressivement les gènes des cellules d'éléphants par des gènes de mammouths. [147] [148] En 2015 et en utilisant la nouvelle technique d'édition d'ADN CRISPR, une équipe avait modifié des gènes de mammouth laineux dans le génome d'un éléphant d'Asie en se concentrant initialement sur la résistance au froid, [149] les gènes cibles sont pour l'oreille externe taille, graisse sous-cutanée, hémoglobine et attributs des cheveux. [150] [151] Si une méthode réussit jamais, une suggestion a été faite pour introduire les hybrides dans une réserve faunique en Sibérie appelée le Parc Pléistocène. [152]

Certains chercheurs remettent en question l'éthique de telles tentatives de récréation. En plus des problèmes techniques, il ne reste plus beaucoup d'habitat qui conviendrait aux hybrides éléphant-mammouth. Parce que l'espèce était sociale et grégaire, la création de quelques spécimens ne serait pas idéale. Le temps et les ressources nécessaires seraient énormes, et les avantages scientifiques ne seraient pas clairs, suggérant que ces ressources devraient plutôt être utilisées pour préserver les espèces d'éléphants existantes qui sont en danger. [145] [153] [154] L'éthique de l'utilisation des éléphants comme mères porteuses dans les tentatives d'hybridation a été remise en question, car la plupart des embryons ne survivraient pas et il serait impossible de connaître les besoins exacts d'un veau hybride éléphant-mammouth. [155]

Le mammouth laineux est resté culturellement important longtemps après son extinction. Les peuples autochtones de Sibérie avaient depuis longtemps trouvé ce que l'on appelle maintenant des restes de mammouth laineux, collectant leurs défenses pour le commerce de l'ivoire. Les Sibériens indigènes pensaient que les mammouths laineux étaient ceux d'animaux géants ressemblant à des taupes qui vivaient sous terre et mouraient en creusant à la surface. [156] [157] Les défenses de mammouth laineux étaient des articles de commerce en Asie bien avant que les Européens ne les connaissent. Güyük, le Khan des Mongols du XIIIe siècle, est réputé s'être assis sur un trône en ivoire de mammouth. [127] Inspiré par le concept des indigènes sibériens du mammouth en tant que créature souterraine, il a été enregistré dans l'encyclopédie pharmaceutique chinoise, Ben Cao Gangmu, comme yin shu, "le rongeur caché". [158]

Les peuples autochtones d'Amérique du Nord utilisaient de l'ivoire et des os de mammouth laineux comme outils et objets d'art. [159] Comme en Sibérie, les indigènes nord-américains avaient des « mythes d'observation » expliquant les restes de mammouths laineux et d'autres éléphants. . [160] [161] [162] Les observateurs ont interprété des légendes de plusieurs peuples amérindiens comme contenant la mémoire populaire d'éléphants éteints, bien que d'autres savants soient sceptiques que la mémoire populaire puisse survivre si longtemps. [160] [162] [163]

L'ivoire de mammouth de Sibérie aurait été exporté vers la Russie et l'Europe au 10ème siècle. Le premier ivoire de Sibérie à atteindre l'Europe occidentale a été apporté à Londres en 1611. Lorsque la Russie a occupé la Sibérie, le commerce de l'ivoire s'est développé et il est devenu un produit largement exporté, avec d'énormes quantités d'ivoire mis au jour. À partir du XIXe siècle, l'ivoire de mammouth laineux est devenu une denrée très prisée, utilisée comme matière première pour de nombreux produits. Aujourd'hui, il est toujours très demandé en remplacement de l'exportation désormais interdite d'ivoire d'éléphant, et a été appelé « or blanc ». Les marchands locaux estiment que 10 millions de mammouths sont encore congelés en Sibérie, et les écologistes ont suggéré que cela pourrait aider à sauver les espèces vivantes d'éléphants de l'extinction. Les éléphants sont chassés par les braconniers pour leur ivoire, mais si celui-ci pouvait plutôt être fourni par les mammouths déjà éteints, la demande pourrait plutôt être satisfaite par ceux-ci. Le commerce de l'ivoire d'éléphant a été interdit dans la plupart des endroits à la suite de la Conférence de Lausanne de 1989, mais on sait que les marchands l'étiquettent comme de l'ivoire de mammouth pour le faire passer par les douanes. L'ivoire de mammouth ressemble à l'ivoire d'éléphant, mais le premier est plus brun et les lignes Schreger ont une texture plus grossière. [164] Au 21e siècle, le réchauffement climatique a facilité l'accès aux défenses sibériennes, car le pergélisol dégèle plus rapidement, exposant les mammouths qui y sont incrustés. [165]

Les histoires abondent sur la viande de mammouth laineux congelée qui était consommée une fois décongelée, en particulier celle du « mammouth de Berezovka », mais la plupart d'entre elles sont considérées comme douteuses. Les carcasses étaient dans la plupart des cas pourries, et la puanteur si insupportable que seuls les charognards sauvages et les chiens accompagnant les trouveurs ont montré un intérêt pour la chair. Une telle viande était apparemment autrefois recommandée contre les maladies en Chine, et les indigènes sibériens ont parfois fait cuire la viande de carcasses congelées qu'ils ont découvertes. [166] Selon l'une des histoires les plus célèbres, les membres de The Explorers Club ont dîné de la viande d'un mammouth congelé d'Alaska en 1951. En 2016, un groupe de chercheurs a examiné génétiquement un échantillon du repas et a découvert qu'il appartenait à une tortue de mer verte (on prétendait aussi qu'elle appartenait à Megatherium). Les chercheurs ont conclu que le dîner avait été un coup publicitaire. [167] En 2011, la paléontologue chinoise Lida Xing a diffusé en direct tout en mangeant de la viande d'une cuisse de mammouth de Sibérie (bien cuite et aromatisée avec du sel), et a dit à son auditoire qu'elle avait mauvais goût et ressemblait à de la terre. Cela a déclenché une controverse et suscité des réactions mitigées, mais Xing a déclaré qu'il l'avait fait pour promouvoir la science. [168]

Survie présumée Modifier

Il y a eu des affirmations occasionnelles selon lesquelles le mammouth laineux n'est pas éteint et que de petits troupeaux isolés pourraient survivre dans la toundra vaste et peu peuplée de l'hémisphère nord. Au 19ème siècle, plusieurs rapports de "grandes bêtes hirsutes" ont été transmis aux autorités russes par des tribus sibériennes, mais aucune preuve scientifique n'a jamais fait surface. Un Français chargé d'affaires travaillant à Vladivostok, M. Gallon a déclaré en 1946 qu'en 1920, il avait rencontré un trappeur de fourrures russe qui prétendait avoir vu des "éléphants" géants et poilus vivants profondément dans la taïga. [169] En raison de la vaste superficie de la Sibérie, le fait que les mammouths laineux aient survécu à une époque plus récente ne peut pas être complètement exclu, mais toutes les preuves indiquent qu'ils se sont éteints il y a des milliers d'années. Ces indigènes avaient probablement acquis leur connaissance des mammouths laineux à partir de carcasses qu'ils rencontraient et que c'est la source de leurs légendes de l'animal. [170]

À la fin du XIXe siècle, des rumeurs circulaient sur des mammouths survivants en Alaska. [169] En 1899, Henry Tukeman a détaillé son meurtre d'un mammouth en Alaska et son don ultérieur du spécimen à la Smithsonian Institution à Washington, DC. Le musée a nié l'histoire. [171] L'écrivain suédois Bengt Sjögren a suggéré en 1962 que le mythe a commencé lorsque le biologiste américain Charles Haskins Townsend a voyagé en Alaska, a vu des Esquimaux échanger des défenses de mammouth, a demandé si les mammouths vivaient toujours en Alaska et leur a fourni un dessin de l'animal. . [169] Bernard Heuvelmans a inclus la possibilité de populations résiduelles de mammouths de Sibérie dans son livre de 1955, Sur la piste des animaux inconnus alors que son livre était une enquête systématique sur d'éventuelles espèces inconnues, il est devenu la base du mouvement de cryptozoologie. [172]


Mammouth laineux

L'un des animaux les plus emblématiques qui ont élu domicile sur le pont terrestre de Bering était le mammouth laineux.
Ils avaient à peu près la taille des éléphants d'Afrique modernes. De nombreux troupeaux d'éléphants de l'ère glaciaire parcouraient le pont terrestre à la recherche de nourriture pour satisfaire leurs gros appétits. Leurs dents révèlent ce qu'ils ont mangé. Avec des molaires plates, le mammouth avait des dents adaptées pour brouter les herbes. Le mastodonte, le cousin du mammouth, avait des molaires avec des crêtes arrondies surélevées. Leurs dents étaient adaptées pour brouter les plantes ligneuses comme les arbres et les arbustes.

Partout en Russie et en Alaska, les restes de mammouths abondent, mais les restes de mastodontes sont rares. Qu'est-ce que cela révèle sur l'écosystème de Bering Land Bridge ? Appelée la steppe de la toundra, c'était la maison parfaite du mammouth, une prairie froide. Mais le mammouth n'était pas seul dans la steppe de la toundra. Remarquez les grandes défenses ? A votre avis, à quoi servaient-ils ?

Plongez dans l'histoire du mammouth laineux

Aucune créature ne caractérise ou ne symbolise plus l'ère glaciaire du Pléistocène que le mammouth laineux. Comme son homonyme le suggère, cette créature était vraiment un animal aux proportions gigantesques parmi les bêtes à marcher sur la steppe de l'ère glaciaire. La créature est tellement célèbre et notoire que les paléontologues ont même donné son nom à un écosystème de mammifères entier : la steppe gigantesque, c'est-à-dire les prairies productives qui ont balayé une grande partie des latitudes nord du Pléistocène en Amérique du Nord, en Asie et en Europe.

Bien que les restes de mammouth laineux ne représentent qu'environ cinq pour cent des archives fossiles de l'Alaska à l'époque glaciaire, on sait que la créature constituait plus d'un tiers de la biomasse de l'écosystème en ce qui concerne les mammifères (Matheus, p. 55). Cela était en partie dû à sa taille et au fait qu'il était l'un des animaux les plus communs de la steppe glaciaire de l'Alaska.

Le mammouth laineux, nom scientifique Mammuthus primigenius, est apparenté aux éléphants d'Afrique et d'Asie modernes. En fait, tous les trois, appartenant à la sous-famille des Elephantinae, seraient originaires d'Afrique d'un ancêtre commun qui a été nommé Primelephas gomphotheroides (Noro, pp. 314).

Récemment, cependant, une coentreprise scientifique impliquant des scientifiques de l'Université d'Hokkaido au Japon et de l'Académie des sciences de Russie à Moscou, a analysé les séquences de gènes d'ARN ribosomique chez les trois espèces. Les résultats de l'étude ont montré que le mammouth laineux est en fait plus étroitement lié à l'éléphant d'Afrique qu'à l'éléphant d'Asie (Noro, pp. 314).

Alimentation, apparence et comportement

Le mammouth laineux de l'ère glaciaire, contrairement à ses cousins ​​africains et asiatiques d'aujourd'hui, était strictement un herbivore car il pouvait sans aucun doute être trouvé en train de consommer des grappes sur des grappes d'herbe et de végétation (Matheus, pp. 55). Avec des défenses pesant près de 200 livres, chacune mesurant bien plus de douze pieds de long (Matheus, pp. 55), le mammouth laineux était une espèce aussi importante que n'importe quelle autre dans l'Alaska glaciaire.

Ressemblant beaucoup à un petit éléphant avec un pelage hirsute de poils isolants, le mammouth laineux avait un arrière-train tombant qui a finalement abouti à un crâne en forme de dôme surmonté d'une touffe de poils (Matheus, p. 57). Alors que son extrémité arrière avait une minuscule queue velue, - il n'y aurait aucune raison d'avoir une longue queue dans un climat aussi froid que l'Alaska à l'époque glaciaire - son extrémité avant arborait un tronc bifurqué qui était fendu à l'extrémité. Comme le pouce et les doigts de votre main, le tronc saisirait facilement les touffes de végétation que l'on pourrait trouver sous les pieds. Certains postulent que le mammouth a peut-être également utilisé cette même technique pour mettre de la neige dans sa bouche pour de l'eau (Matheus, pp. 57).

Les deux sexes portaient une paire de défenses en ivoire qui, entre autres, étaient utilisées pour afficher le statut et la forme physique. Comme cela a été observé parmi les comportements des éléphants modernes, on pense également que les mammouths laineux se sont livrés à des batailles physiques passionnées entraînant souvent des blessures mortelles. La preuve de cela peut en fait être montrée dans les archives fossiles, car le nombre de défenses de mammouth fossilisées ont été trouvées cassées, brisées ou usées (Matheus, pp. 57) bien que ce ne soit en aucun cas une preuve directe d'un tel comportement.

Une grande partie de l'attention et de la notoriété que le mammouth laineux a suscitées ces dernières années sont venues des découvertes archéologiques de restes de mammouths, en particulier de restes momifiés. De nombreux cas de restes de mammouths momifiés ont eu lieu en Alaska et en Russie. Les momies de mammouth se forment lorsqu'un spécimen est enseveli par des sédiments relativement rapidement après sa mort. Dans le même temps, une élévation de la table du pergélisol doit avoir lieu, à partir de laquelle la carcasse gèlerait en suspension dans un état plus ou moins conservé à cause des sédiments (Matheus, pp. 58).

Ce qui en résulte à son tour, c'est la momification. Au cours des millénaires, le sol gelé et sec aspire l'humidité de la carcasse, un processus qui, selon Paul E. Matheus, étudiant en paléontologie de l'Université d'Alaska à Fairbanks, est analogue à la viande brûlée au congélateur. « Imaginez à quoi ressemblerait un steak d'orignal non emballé après avoir été laissé au congélateur pendant 30 000 ans (Matheus, p. 58). » Ce que vous obtenez en fin de compte, c'est un mammouth naturellement momifié qui est presque complètement intact, à l'exception du fait qu'il serait noueux et dégonflé depuis des éons sous la Terre gelée.

Beaucoup de choses que nous savons maintenant sur les mammouths laineux seraient inexistantes si ce processus naturel de momification n'avait pas eu lieu. C'est ainsi que le tronc en forme de main du mammouth et la touffe en forme de toupet au sommet de sa tête ont été découverts. Des momies d'une dizaine d'autres espèces de mammifères du Pléistocène ont été découvertes en Alaska, notamment des bisons des steppes, des caribous, des bœufs musqués, des orignaux, des campagnols, des chevaux, des lynx, des lièvres, des pikas et des écureuils terrestres.

-Les informations trouvées dans cet article proviennent de la recherche des publications suivantes :

Matheus, Paul E. « Mammifères du Pléistocène ». Géographie de l'Alaska. 1994 : 21

Noro, Miyuki et. Al. "Inférence phylogénétique moléculaire du mammouth laineux Mammuthus primigenius, basée sur des séquences complètes de gènes mitochondriaux du cytochrome b et de l'ARN ribosomique 12S." Journal of Molecular Evolution 23 juillet 1998 : 46.


Le clonage pourrait être possible

Parce que les mammouths laineux se sont éteints relativement récemment et étaient étroitement liés aux éléphants modernes, les scientifiques pourraient être en mesure de récolter l'ADN de Mammuthus primigenius et incuber un fœtus dans un pachyderme vivant, un processus connu sous le nom de « désextinction ». Une équipe de chercheurs a récemment annoncé avoir décodé les génomes presque complets de deux mammouths laineux vieux de 40 000 ans. Il est peu probable que cette même astuce fonctionne pour les dinosaures, car l'ADN ne se conserve pas bien sur des dizaines de millions d'années.

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Voir la vidéo: Mammouth - Revolution (Janvier 2022).